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快递巨头决战无线

发布时间:2019-01-11 13:05:57 阅读: 来源:挂墙架厂家

一个动如脱兔,一个静若处子。尽管FedEx与UPS的选型过程和思路存在重大差别,但是它们却有着惊人相似的业务目标,以至于它们购买的每一个无线产品或采用的每一项无线技术都是与自身业务紧密相关的。 多年前,国际快递巨头FedEx和UPS就曾敢为天下先,部署了无线技术。现在,它们又在利用新型的商用技术以不同的方式和不同的速度进行着竞争。不过,在过去的15年里,FedEx与UPS部署无线技术的方式却有着明显的不同: FedEx往往会很快采用最先进的应用,引领着技术的发展方向,而UPS则行动较慢,更为深思熟虑。UPS大概每隔5到7年才会更新一次它的技术基础,它按照与老系统生命周期同步的阶段逐步部署统一的系统。而FedEx则在它可以为部署新技术的费用提出理由以及证明技术改进后的效率和对客户的好处时,马上部署新技术。 然而,尽管如此,两家公司的目标却是一致的: 利用下一代无线技术,更好地管理每天流经几十个分拣设施的数百万件包裹的投递。Argus Research高级证券分析师Kevin Tynan说: “FedEx动如脱兔,而UPS则静若处子。它们走的是两条不同的道路,但最终殊途同归。”最近,这两位采用无线应用的开拓者更是加强了对商用解决方案的使用。两家公司正在利用新型无线技术,以不同的方式帮助它们业务的两个主要组成部分: 取件/投递和包装/分拣。两家公司还提前着手为RFID和GPS无线技术的潜在应用做准备。 策略有反差也有相似 UPS和FedEx自20世纪80年代末就开始使用不同形式的无线技术,不过当时通常采用与厂商合作的方式开发定制的专有流程。不过在最近几年里,两家公司开始换了基于标准的技术,如802.11b WLAN、蓝牙短距离无线连接和通用分组无线业务(GPRS)等,这些基于标准的技术具有更低的部署与维护成本、更高的吞吐量和安全性以及更少的购买与部署费用。 FedEx执行副总裁兼CIO Rob Carter说: “通过无线的形式相互连接并共享数据是我们多年来一直做的工作。不过,那时我们必须提供我们自己的带宽,必须开发管理它的技术。不过,现在市场上出现了商用产品,因此我们有了其他选择。”不过,两家公司的无线战略是不同的。为此UPS高级副总裁兼CIO Ken Lacy解释说: “在这个行业中,你只有6个月的领先优势。所以技术不是秘密,秘密在于你如何利用技术。” 在Carter的领导下,FedEx急不可待地扑向新技术,并且常常在它们基本成熟可以使用时就马上采用它们,例如,1999年,无线网络技术刚刚面世之后不久,该公司就马上部署了这项技术。相比之下,Lacy则更关注推动UPS技术投资发生变化的具体细节因素。在他的领导下,UPS一直等到2004年才开始作为一项改进包裹扫描和跟踪的更大计划的一部分,一次性全部升级其不同的无线技术。不过,有些时候这种反差也可能会变得有点模糊,例如当一些技术的变化展示出新的市场机会时,UPS也愿意立即进行改变,而FedEx也会预先为那些可能存在长期收益的技术做尽可能充分的准备。 都采用标准的无线技术 如果一个企业每天都要像UPS那样处理1360万件包裹,或者即使像FedEx那样处理5百万件包裹时,那么每一秒钟时间都会变得十分珍贵。而无线技术却可以使这两家公司在投递过程中节约这宝贵的几秒钟时间。UPS和FedEx依靠实时数据,管理自己的运营,两家公司获得这种近实时信息的惟一途径是在现场和设施中使用无线技术。 “在这个行业中,在技术上你只有6个月的领先优势,所以技术不是秘密,秘密在于你如何利用技术。” ——UPS高级副总裁兼CIO Ken Lacy 另外,两家公司的巨大规模也有利于使用全球标准,而全球标准提供了更多的厂商选择和更低的技术成本。这正是为何两家公司的无线项目都是围绕同样的技术(802.11b、蓝牙和GPRS)进行的,它们利用同样的技术应对类似的挑战。作为传输距离300英尺左右的3个相关的电气和电子工程师协会无线网络标准之一的802.11b,提供最高11Mbps的吞吐量,并要求将客户设备连接在接入点上,这点与连接在集线器或路由器上的以太网PC非常像。而蓝牙是一项无线网络行业标准,最大吞吐量约为1Mbps。客户设备在进入覆盖范围时自动连接,从而使蓝牙成为取代设备之间连线(如将耳机连接在手机上,或将手持机连接在打印机上)的理想选择。另外,GPRS是一项可以传送语音和数据的数字蜂窝技术,具有约100kbps的最大吞吐量。GPRS的传输距离根据障碍物(如建筑物)的密度不同,从数百码到数英里。它在移动通信标准蜂窝网全球系统得到应用。采用这项技术的蜂窝网是欧洲的标准网络,并在世界其他地区(包括美国和加拿大)得到广泛的部署。 UPS和FedEx拥有数万名投递员,这些投递员漫游于世界各地收取和投递包裹,每天进行数百万次取货和投递。因此,两家公司绝大多数无线项目集中在投递员运营上也就毫不奇怪了。两家公司面临的挑战是利用无线技术加快投递流程来改进客户服务。为此,UPS和FedEx为它们的投递员配备新型无线手持机,并寻找在其他设备中使用无线技术的途径。 FedEx为了节省时间 FedEx公司的新Power-Pad设备利用蓝牙无线电传送在取件时扫描获得的包裹信息,使投递员不必为激活数据传输而将手持机插到坞站中,从而将每次取件时间减少了大约10分钟时间。FedEx公司后勤部门FedEx Services无线系统开发经理Ken Pasley说,仅4万名投递员使用PowerPad一项,就将为公司每年节省2000万美元。 FedEx的PowerPad还具有红外连接功能,FedEx利用这种功能向它每天所访问的5万个投递箱发送关锁与开锁信号。这就解决了管理钥匙的问题。不过,FedEx还希望通过迁移到蓝牙上节省投递员的时间,因为蓝牙技术不要求投递员将PowerPad的红外窗口对准投递箱。不过据Pasley说,蓝牙的功耗使这项工作变得很复杂,因为使用蓝牙将要求投递员更经常地更换投递箱的电池。 另外,为了节约时间,FedEx还希望在检测时跳过那些空着的投递箱,因此该公司也正在测试蓝牙技术是否能向走近投递箱的投递员非常可靠地发送包裹的检测信号。不过,这同时也带来了另外一些风险,例如一些发送表明自己空着的信号的投递箱有可能实际上是电池用完了,而不是真的空着,这会造成投递员漏掉包裹,从而破坏FedEx及时投递包裹的承诺。 大约在一年后,FedEx将向PowerPad终端添加802.11b无线装置,主要是为了与微软的最新操作系统以及Intel Xscale处理器更好的处理能力保持同步。这些终端中的802.11b的具体功能还没有决定,但将符合其总体技术战略。FedEx宁愿在需求出现之前就部署技术,也不愿以后输给竞争对手。 投递员做的工作不仅限于收取和投递包裹,他们还要解答问题,收取标签和包装箱等耗材的订单。FedEx希望利用与客户面对面的机会,提供更多的服务和减少提供服务所需时间。因此,FedEx可能开发信息查询和检索系统,使投递员可以在客户所在地回答有关包裹规定或出口管理规定的问题,以及订购耗材。而在这项计划实现之前,投递员只好在车里携带一本厚厚的手册。 UPS使用手持机 投递信号获得设备(Delivery Information Acquisition Device ,DIAD)IV是UPS采用的对应于FedEx的PowerPad设备的新型手持设备。从功能上看,DIAD IV类似于PowerPad。7年前,FedEx在运货卡车上安装了蜂窝发射机来发送数据,后来他们选择了保留这个基础设施,只是采用蓝牙无线电建立手持机与卡车的连接。而UPS所采用的7万部DIAD IV设备则利用数字蜂窝相互连接,并直接向UPS传送数据。UPS在以前的DIAD Ⅲ手持机中就能够相互连接,并且没有发现有什么理由放弃手持机与中央UPS运营的这种直接连接。 不过,UPS也将在新的手持机中部署蓝牙技术,来实现在GPRS蜂窝信号可能受阻的建筑物中处理客户信用卡以及在UPS设备内使用计时卡等应用。UPS全球网络服务经理John Killeen说,向新的DIAD IV添加蓝牙是一笔小额的、递增的费用,但是添加蓝牙是非常值得的,甚至在发现最后的应用之前。 除此之外,UPS还希望在DIAD IV中部署基于GPS(卫星定位系统)的跟踪系统,使投递员可以提供更好的客户服务。Killeen说,例如,如果一位顾客最后时刻打电话要求改变投递地址时,这种地理空间应用可以帮助司机找到到达新地点的效率最高的路线。 采用不同的扫描仪 事实上,在你每天见到的态度友好的投递员的背后是许多大型包裹处理中心、分拣设施和包裹流经的交通枢纽。例如,FedEx设在美国田纳西州Memphis市的交通枢纽每天在一组占地1.5平方英里的跑道和建筑物中要处理大约2百万件包裹,使Memphis机场成为世界号头货运机场。而UPS设在美国肯塔基洲Louisville市的Worldport交通枢纽也具有类似的规模。甚至在像加州Richmond市UPS分拣设施这样的小型枢纽(它是首批安装新型扫描系统的设施之一),也是一个由传送带和漏斗组成的体育馆大小的迷宫,包裹经过这些传送带和漏斗,从一些卡车和火车上装卸到另一些卡车和火车上进行转运。对UPS和FedEx来说,无线技术提高了运行速度和准确性。 不过,两家公司面临的业务挑战是如何降低分拣成本。在分拣设施中,两家公司都使用一种叫做指环式扫描仪的设备,这种设备是戴在两根指头之间并与绑在前臂上的终端上的条形码阅读器相连接。 目前,两家公司都使用由Symbol Technologies和Intermec Technologies生产的同样的设备。不过,UPS用Symbol和Motorola提供的新机型取代了原来的机型。新机型使用户可以将终端戴在手腕上,利用蓝牙与戴在手指上的扫描仪通信。这是因为UPS的装卸工要在将包裹装在卡车时扫描包裹,这可能导致连线缠在包装箱角上,从而扯断连线,降低操作速度,造成大量需要维修的设备。通过切换到蓝牙系统上,UPS预期将扫描仪维护费用减少30%,将停机时间和对备件的需要减少35%。该系统还使用802.11b实时传送包裹数据,使UPS的库存系统能够更快地标记出问题并向顾客报告。而老系统则需要将数据保存起来,因而要求装卸工定期传送状态数据。 尽管没有几家公司具有像FedEx和UPS这样的规模,但它们将面临FedEx和UPS在部署基于标准的新无线技术时遇到的同样问题,并且可以找到类似的答案。 到目前为止,UPS已经在10多个设施中部署新型扫描仪。在今后5年,55000台新型扫描仪将部署到1700多个设施中。Richmond雇员更喜欢戴在手腕上的设备。加州Richmond市UPS分拣设施中的装卸工Jermaine Timms说: “与老设备相比,我更喜欢新设备,老设备戴久了让人觉得它有8磅重。而且夏天由于汗水还会发挥难闻的气味。” 老扫描仪在每次扫描时必须还像照相机那样按动。而新扫描仪始终在扫描,除非被切断电源,从而节省了装卸工的时间和精力。UPS的一位装卸工Natasha Woodson说: “登录和注销卡车更容易了,扫描也更方便了。”技术支持部门经理Tim DeLaVega说: “尽管在更换装备,我们仍保持与原来一样的处理时间。现在,我们在头一个月里就已经看到效益。” 但FedEx仍坚持使用较老的、戴在前臂上的扫描仪。一个主要原因是FedEx没有像UPS那样广泛使用指环式扫描仪。UPS的员工需要同时完成扫描包裹和将它们搬到目的卡车或集装箱的工作。由于FedEx一般投递较小的包裹,它不需要很多人搬运一个箱子,因此没有将偶尔的连线断裂视为重大问题。 FedEx在使用蓝牙上还面临一个问题: 来自其运行已有3年的、使用同样频率的802.11b网络的干扰,以及来自分拣传送带电机和电灯发射出的无线电噪声的干扰。Pasley说,消除这些干扰费用太高。而由于UPS将升级其整个扫描系统,因此它可以设计同时满足蓝牙和802.11b的设备和接入点。利用一种叫做时分复用的技术,扫描仪可以运行在蓝牙和802.11b之间,因它们的信号不再冲突。 因两家公司向新型无线平台迁移时,他们还将改变实现网络安全的方式。在802.11b标准推出的许多年前,UPS和FedEx就采用了上一代无线网络。由于那时的无线网是专有和独特的,发生灾难性破坏的可能性不大。然而现在,FedEx的Pasley说: “如果黑客阻塞我们的无线网,我们就遇到真正的麻烦了。因此,当具有安全性和采用标准的802.11b出现时,我们立即部署了它们。” 自1999年(即802.11b标准最终完成后的不久)起,FedEx在其设施中部署了5千多部802.11b接入点。到2009年时,UPS将部署大约9千台802.11b接入点。UPS的Lacy说: “我们不想干扰其他人的网络或让其他人干扰我们。” UPS和FedEx都使用802.11b的有线等效协议密钥加密提供的最大的安全设置(UPS还利用一种名为KeyGuard的专有Symbol协议来加密安全性),并希望不久采用Wi-Fi保护接入标准,并随后在802.11i标准最终定稿后,采用这项安全标准。 都在寻找新的业务好处 除了这两家投递公司的包裹扫描升级工作外,UPS和FedEx还在继续调查它们可以从其他无线技术中得到哪些业务好处。有两项技术引起了它们特别的关注: 能够取代条形码扫描仪的RFID标签和可以精确定位现场工作人员位置的GPS。 不过,RFID需要非常大的资本投入,不仅需要投资阅读器,而且还需要投资标签写入器,还需要标准的数据模型,使不同的收件人可以使用来自不同来源的标签。Lacy说: “我们拥有数百万客户,如何让一位小客户在这个世界上的任何地方都能享受服务呢?为了让价格合理,你必须得到比跟踪数字条形码更多的东西。” FedEx Services技术服务部IT高级副总裁Winn Stephenson说: “这是个‘何时(When)’而不是‘是否(If)’的问题。” UPS和FedEx基本上都需要开发可以应付连接中断的无线应用。FedEx的Carter说: “你不能永远保证100%的可接入性,因此将出现司机失去联系的时候。你怎样在出现这种情况时恢复呢?”此外,他指出,无线网络仍传送大多数企业应用需要的数据,尽管传送的数据量比有线网络少。应用在设计时必须考虑这种较窄的带宽。但是,虽然面临这些挑战,Carter仍看到无线技术带来的巨大回报,他说: “现在具有了互联性,司机可以相互通话,使计算机可以互动,使企业可以开展合作。不管是无线安排卡车行程或给卡车加油,都出现了生机勃勃的变化。”正如UPS和FedEx将证明的那样,正是无线技术提供了发生这种充满活力的变化所需要的媒介。 尽管没有几家公司具有像UPS和FedEx这样的规模,但它们可以采用许多适应他们规模的无线技术,使用适于它们业务的设备和网络部件。Pasley指出: “厂商常常会按照我们的要求开发设备,而我们会常常看到它们走向市场。”另一些无线技术采用者将面临UPS和FedEx在部署基于标准的新无线技术时遇到的同样问题,并且常常找到类似的答案。Allied Business Intelligence无线高级经理Alan Varghese说: “他们领导行业解决早期的许多难题,而现在其他公司将看到目前有很多可供他们进入无线技术应用领域的知识和专门技术。” FedEx和UPS都希望利用下一代无线技术,更好地管理每天流经几十个分拣设施的数百万件包裹的投递。 /美国快递行业背景/ 美国有三家全国性的快递企业:美国邮政是最大同时也是最古老的一家,而著名的、信誉也不错的另外两家快递公司UPS(美国联合包裹公司)和FedEx(联邦快递公司)是美国邮政最大的竞争对手,这两家公司实力雄厚,触角已伸向全球。UPS主宰了普通包裹的配送市场,其中企业到企业的包裹业务占绝大多数,而且主要是地面运输。FedEx是文件速递和包裹速递的市场主帅,主要经营文件和包裹的航空次日递。美国邮政的竞争优势是普通航空运递(2天航空运递)。 链 接 标准化促进低成本应用 如今,在802.11b、蓝牙和GPRS等核心无线技术成为基于标准的技术,并且得到越来越多开发商支持的情况下,越来越多的企业可以以更低的费用部署无线应用了,而无需像FedEx和UPS那样投入巨额资金。以下就是一些来自运输和配送行业的例子。 Old Dominion货运公司将使用类似于FedEx和UPS使用的无线系统。该公司有2400名司机将使用手持终端,通过扫描包裹来捕获信息,然后利用GPRS网将数据传送到总部。无线系统还可以向司机通报计划外的取货,并且详细说明可能遇到的情况。“我们还将利用蓝牙无线电将收据传送给便携式打印机,来加快提供收据的速度,”Old Dominion高级应用开发经理Barry Craver说,“这还将加快收到付款的速度。”而802.11b设备将使司机可以在头一天晚上将投递路线和包裹库存自动下载到手持机中,从而减少司机花在包裹中心的时间。 科罗拉多州Corporate Express 公司是一家办公用品配送商。该公司将WLAN部署到公司位于北美的20个面积从5万到30万平方英尺的中心中。负责配送业务的高级副总裁Tim Beauchamp说,Corporate Express一般从无线应用中获得30%的投资回报(ROI),不过它从一项意料之外的应用中得到了更高的ROI,即AccuCode公司提供的语音系统。在使用这种系统时,仓库人员佩带连接在移动设备上的耳机,移动设备通过Wi-Fi连接在中央服务器上。当工作人员扫描包裹时,服务器通过人工合成语音转播指令。Beauchamp说,与在没有照明条件下凝视手持机上的小屏幕相比,语音指令更便于工作人员理解。该公司现在正在部署用于移动交货证据的无线PDA。

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